Canadá soma todos menos os pontos contra a Bélgica na volta da Copa do Mundo | Canadá

JAs oportunidades seguiram. Longe e perto. De cantos, cobranças de falta e jogo aberto. Os intrépidos novatos do Canadá que passaram os últimos dois anos perturbando a ordem de longa data do futebol norte-americano chegou ao cenário mundial e o trouxe para o time número 2 do mundo.

Todos brilharam na noite de segunda-feira, das estrelas ao elenco de apoio. Stephen Eustaquio, Jonathan David, Tajon Buchanan, Alphonso Davies, Richie Laryea, Junior Hoilett, Alistair Johnston e o eterno capitão Atiba Hutchinson, três meses antes de seu 40º aniversário, perguntaram ao zagueiro estridente da Bélgica e seu goleiro de classe mundial. Qualquer um deles poderia ter feito história como o primeiro artilheiro do Canadá na competição masculina Copa do Mundo.

A rápida verve de ataque que definiu a gangorra dos canadenses nas eliminatórias da Concacaf – e sua primeira participação masculina em uma Copa do Mundo em quase quatro décadas – produziu nada menos que 10 chutes na primeira meia hora. Cada tentativa sucessiva enviou o bando de torcedores do Canadá, já em suas gargantas desde a primeira aparição do time no Drake’s Started from the Bottom e um canto empolgante para o hino nacional do Canadá, em uma parede de som ensurdecedor.

Então, um minuto antes do intervalo, um começo de sonho se transforma em pesadelo. Do nada, Michy Batshuayi atropelou a bola perfeita de Toby Alderweireld e enterrou-a clinicamente no canto mais distante da rede, deixando uma constelação de camisas brancas congeladas em silêncio atordoado. Foi a primeira chance sólida dos belgas no jogo e, no final das contas, tudo o que eles precisavam para escapar com três pontos encantados.

“Entramos no jogo com a mentalidade certa”, disse Hutchinson, o único jogador canadense que estava vivo na última vez que o país disputou uma Copa do Mundo masculina. “Faltam seis pontos para jogar. Todos no nosso vestiário sabem do que somos capazes. É apenas um jogo que não foi do nosso jeito hoje.

O retorno do Canadá ao maior evento do esporte após uma ausência de 36 anos nunca seria fácil. Atraídos para um grupo com dois gigantes europeus recém-saídos das meias-finais de 2018 – um belga no inverno de uma geração de ouro e a Croácia, vice-campeã há quatro anos – os Reds sempre enfrentaram uma subida difícil para chegar à fase a eliminar.

Mas este, Perdeu por 1 a 0 em um jogo que eles dominaram amplamente, vai picar. E não apenas porque Davies, o lateral de 22 anos do Bayern de Munique e estrela indiscutível deste grupo arrogante, foi negado a vaga aos 10 minutos, após o imperturbável Thibaut Courtois mergulhar corretamente pela direita. .

O pênalti perdido por Alphonse Davies foi crucial. Fotografia: Martin Rickett/PA

As equipes simplesmente não jogam tão bem e perdem com muita frequência. O Canadá se tornou o primeiro time a tentar pelo menos 20 arremessos e um pênalti em um jogo sem marcar desde 1978. Estatísticas avançadas apenas adicionado contexto adicional à injustiça: a expectativa de 2,6 gols dos canadenses foi a quarta maior derrota em uma Copa do Mundo desde 1966.

“Ganhamos pela nossa experiência e pela qualidade do nosso guarda-redes e mais algumas coisas,” Bélgica disse o técnico Roberto Martinez. “O Canadá foi melhor do que nós, mas no final das contas vencer é mais importante do que jogar bem. Fizemos o que tínhamos que fazer. Mas temos que ser realistas: contra times maiores, teríamos perdido esta partida.

O Canadá não está mais perto do primeiro gol do país na Copa do Mundo do que estava no início da noite, mas não podemos deixar de nos maravilhar com o quão longe eles chegaram. Oito anos atrás, Les Rouges ocupava a 122ª posição no ranking da Fifa – abaixo de Lesoto, Palestina e St. Kitts – depois de ser eliminada da rodada final da Concacaf ao se classificar novamente por 8 a 1 nas mãos de Honduras. Eles não chegaram nem perto de se classificar para a Copa do Mundo desde sua primeira e única aparição em 1986, quando foram eliminados da fase de grupos com derrotas para França, Hungria e URSS.

Mas sua perspectiva mudou dramaticamente sob John Herdman, seu gerente de 47 anos de Consett em County Durham, que já era uma heroína nacional depois de guiar a seleção feminina do Canadá às medalhas de bronze consecutivas nas Olimpíadas de 2012 e 2016. Estimulada por uma abundância de jovens estrelas que se tornaram grandes contribuintes para clubes europeus, incluindo o vencedor da Liga dos Campeões Davies (Bayern Munique), David (Lille), Buchanan (Club Brugge) e Cyle Larin (Besiktas), estavam há 17 jogos sem perder. passou por três exaustivas rodadas das eliminatórias da Concacaf até a última janela de partidas e terminou sem o México e os Estados Unidos na liderança do grupo.

“Estou orgulhoso do desempenho”, disse um emocionado Herdman após o jogo. “Mas você tem que somar três pontos no primeiro jogo. Tivemos a oportunidade esta noite de liderar o grupo, era a missão, e perdemos. Mas esses caras mostraram que podiam viver neste palco e acho que deixaram os fãs orgulhosos e os fizeram sentir que pertenciam aqui.

A mudança de cultura geral de Herdman é um bom presságio para 2026, quando o Canadá co-sediará a Copa do Mundo com os Estados Unidos e o México. Mas com um jogo repentinamente vital contra a Croácia em quatro dias, ele só pensa no futuro.

“Vamos para a Croácia, é o mais simples possível”, disse. “É a nossa próxima missão agora.”