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Daniel Ricciardo espera que um retorno à Red Bull Racing como terceiro piloto prove que ele ainda pode ser um dos melhores pilotos da Fórmula 1 após dois anos de decepção.

Ricciardo assumiu o cargo de não piloto com seu antigo time esta semana, confirmando que passará pelo menos uma temporada fora dos gramados depois de mais de uma década no esporte.

Ricciardo estabeleceu uma reputação como um freio tardio intimidador durante sua carreira apoiada pela Red Bull e um meio-campista implacável na Renault, mas suas ações despencaram após sua mudança para a McLaren em 2021.

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Ele foi derrotado pelo novo companheiro de equipe Lando Norris, 10 anos mais novo, e lutou para adaptar seu estilo de direção ao carro.

Seu segundo ano foi pior do que o primeiro, e ele foi retirado do time com uma temporada restante em seu contrato.

Apesar de ter tido opções para permanecer no grid no meio-campo, o australiano disse que preferia levar um ano para reiniciar, revelando que seu tempo na McLaren foi tão psicologicamente assassino que ele teve medo de ter perdido seu talento.

“Conforme a segunda metade da temporada avançava, eu só precisava me afastar um pouco de tudo, me reconstruir, me redefinir um pouco e também encontrar o amor intenso por isso”, disse ele. Speedcafe.

“Porque nesse nível, se você não tem isso, não estou fazendo justiça a mim mesmo ou a ninguém ao meu redor.

“Não estou dizendo que o perdi, mas tenho medo de perdê-lo.”

Ricciardo disse que descobriu que o processo de ter que se levantar e tirar a poeira repetidamente em corridas difíceis também o exauriu a ponto de precisar de uma pausa no esporte.

Ricciardo se despede com vitória de Verstappen | 03:49

“Ficou cada vez mais claro que não poderia fazer 24 corridas no ano que vem – acho que não seria a coisa certa para mim”, acrescentou.

“Acho que provavelmente teria me esgotado mais do que qualquer coisa e chegou a um ponto em que me senti um pouco esgotado, em que só precisava desacelerar meu ano.

“E neste nível de esporte que é perigoso, você não pode funcionar em 99%.

“Então, eu realmente senti que estava com medo de não estar no meu melhor se fizesse mais um ano.”

As lutas de Ricciardo com o carro da McLaren são simples de entender no papel, mas difíceis de traduzir em soluções mecânicas ou físicas.

O estilo de alta velocidade característico de Ricciardo precisa de um carro que possa se apoiar no eixo dianteiro com forte aderência dianteira, permitindo-lhe manter uma velocidade mínima alta no ápice e usar uma traseira mais solta para mudar de direção.

Mas os dois últimos carros da McLaren tinham frentes relativamente mais fracas que exigiam um estilo de direção particular para dominar, algo que Ricciardo nunca foi capaz de se adaptar consistentemente por razões que ele não conhece.

Voltar a uma equipe com uma filosofia automotiva que ele entende bem é uma oportunidade para ele provar a si mesmo que o “velho” Ricciardo ainda está lá.

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“McLaren, de certa forma, tenho que aceitar que era o que era”, disse ele. “Talvez eu nunca saiba [why it didn’t work]“, explicou Ricciardo.

“É por isso que estou curioso para voltar para a Red Bull, um lugar onde obviamente competi bem com Max, e até mesmo entrar na simulação e voltar para um carro no qual estou tipo, ‘Ah, sim, é um carro que me permite mostrar minhas qualidades”.

“Estou um pouco curioso para ver como voltarei a algo em que obviamente tive muito sucesso.”

Depois de quatro anos e apenas três pódios, incluindo a famosa vitória em Monza, para provar isso, Ricciardo também disse estar ansioso para retornar à equipe que lhe trouxe a maior parte de seu sucesso.

“Há definitivamente uma nostalgia, mas, honestamente, tudo foi afetado nos últimos anos”, disse ele.

“Mas é ainda mais recentemente quando [Red Bull founder Dietrich] Mateschitz faleceu … realmente atingiu em casa. Se não fosse por eles, eu literalmente não estaria no grid.

“Então tem isso também, onde é como voltar para onde tudo começou, e é como voltar para casa.

“Essas são as melhores pessoas que apoiaram toda a sua carreira, e você só quer voltar a esse ambiente, eu acho, e sentir esse calor e esse amor.

“Não quero que seja uma manchete dizendo que não senti isso em outro lugar, mas há algo nisso que acho que será realmente agradável.”