Uma start-up canadense está desenvolvendo um veículo lunar para fornecer energia

WASHINGTON – Uma startup canadense está desenvolvendo um rover que planeja lançar para a Lua nos próximos anos para alimentar outras espaçonaves na superfície lunar.

A STELLS, com sede em Toronto, revelou planos em 21 de novembro para desenvolver seu Mobile Power Rover (MPR), um rover que gerará energia de seus painéis solares e poderá transferi-la por meio de carregamento sem fio para outros veículos na superfície lunar. Seu rover MPR-1 está programado para ser lançado em 2025 como uma carga útil em um módulo de aterrissagem da Intuitive Machines nas regiões polares do sul da lua.

Em entrevista, Alex Kapralov, diretor administrativo da STELLS, disse que iniciou a empresa para desenvolver um rover para missões científicas. “Encontramos problemas de energia e mobilidade para rovers pequenos e médios e até missões humanas para obter energia suficiente em regiões permanentemente sombreadas” de crateras aos pólos lunares, disse ele.

Ele disse que a empresa considerou brevemente o uso de um gerador termoelétrico de radioisótopos em seu rover, mas questões técnicas e políticas descartaram isso. Em vez disso, a empresa decidiu buscar um rover que pudesse gerar e transferir energia solar para outros veículos na superfície lunar.

O rover transferirá energia usando tecnologia sem fio, movendo-se para o veículo do cliente. Outra abordagem seria deixar a unidade de carregamento sem fio na cratera e, em seguida, executar o rover fora da cratera na luz do sol, permitindo gerar energia e transferi-la via cabo para a unidade de carga para a qual outros veículos iriam.

Kapralov disse que a empresa concluiu um protótipo do rover e começou a trabalhar em um modelo de “proto-voo” mais próximo do rover real. O rover MPR-1, pesando cerca de 30 quilos, será principalmente uma demonstração, mas espera-se o uso comercial de suas capacidades de transferência de energia. “Estamos planejando parcerias com quem vem conosco no lander”, disse, embora ainda não haja contratos formais.

A STELLS não é a primeira empresa a buscar um sistema de fornecimento de energia na lua. Astrobotic anunciou planos em setembro para LunaGrid, que combinaria seu trabalho em módulos lunares com o desenvolvimento separado de painéis solares verticais otimizados para uso nos pólos lunares. Rovers conectados forneceriam eletricidade aos clientes.

Kapralov argumenta que a abordagem de sua empresa é mais simples, com o próprio rover gerando a energia. Ele acrescentou que a STELLS estava conversando com a Astrobotic sobre pilotar um rover em uma futura missão de pouso da Astrobotic; o site da empresa lista a Astrobotic como um dos muitos colaboradores, junto com a Intuitive Machines.

A formação de Kapralov é na indústria de tecnologia, inclusive atuando como CEO da Pixfuture, uma empresa de tecnologia de anúncios. “Sempre pensei na indústria espacial”, disse ele, mas o que o levou a iniciar o STELLS foi uma conversa com um funcionário que trabalhou anteriormente na indústria espacial, que lhe disse estar convencido de que uma missão como um rover lunar era “complicada mas factível”. ”

A STELLS atual tem cerca de 20 funcionários, disse ele, trabalhando em uma fábrica em Toronto. Kapralov está financiando o empreendimento sozinho usando sua holding, mas disse que planeja buscar investimentos externos e contratos com o governo para apoiar o trabalho futuro.

Ele não revelou o custo estimado para construir e voar o MPR-1, mas disse que a maior despesa seria o transporte para levar o rover à lua: cerca de US$ 1 milhão por quilo ou US$ 30 milhões de dólares para o rover de 30 quilos. “Construir o rover em si não é algo super novo”, disse ele. “O principal é como você faz isso, de modo que seja simples e fácil de sobreviver. É nisso que nos concentramos.

O anúncio do MPR-1 ocorre uma semana depois que a Agência Espacial Canadense anunciou que havia concedido um contrato de C $ 43 milhões (US $ 32 milhões) à Canadensys Aerospace Corporation para construir um rover transportando seis cargas científicas. Este rover voará como parte de uma missão comercial da NASA Lunar Payload Services para a Lua não antes de 2026. Kapralov disse que, embora o STELLS estivesse inicialmente trabalhando em um rover lunar científico, ele não competiu pela missão da Agência Espacial Canadense.

“Toda vez que converso com pessoas da indústria espacial e explico nosso projeto, eles o apoiam”, disse ele. “Eles veem que todas essas missões precisam de poder. Eles precisam ter redundância para suas missões. Eles querem ir mais longe e nós queremos ir mais longe com eles e capacitá-los.